Distretto di Patna, Bihar, India. © Bill & Melinda Gates Foundation / Prashant Panjiar

La malnutrizione è un oltraggio

Come qualcuno che ha lavorato su problemi di nutrizione globale per più di 30 anni, le persone spesso mi chiedono cosa possono fare. La mia risposta è sempre la stessa: essere oltraggiato e incanalare il tuo oltraggio in azione.

Come nutrizionista, l'indignazione è un sentimento con cui sono diventato fin troppo familiare. Un esempio di quando ho provato indignazione è stato due anni fa quando ho incontrato due ragazze, Shanvi e Mishty, che vivevano dall'altra parte della strada in un villaggio nell'Uttar Pradesh, in India. All'età di cinque anni, Shanvi era appena più alta del suo vicino, Mishty, che aveva solo 28 mesi.

Essendo così piccola e magra per la sua età, Shanvi ha sofferto di acrobazie - un problema che colpisce 48 milioni di bambini indiani. Ma gli effetti dell'arresto della crescita vanno oltre l'altezza di un bambino. L'arresto della crescita minaccia lo sviluppo cognitivo dei bambini e la capacità di combattere malattie comuni come la diarrea e la polmonite. Rispetto a Mishty, Shanvi aveva maggiori probabilità di lottare a scuola e guadagnare meno reddito da adulto.

Shanvi, 5 anni (a sinistra) e Mishty, 28 mesi (a destra), India. Credito fotografico: Austin Meyer

Il fatto che ogni bambino possa soffrire una crescita fisica e mentale così stentata è un oltraggio: il nostro fallimento nel procurare ai bambini la giusta alimentazione li mette in svantaggio per il resto della loro vita. Come ha detto il presidente della Banca Mondiale Jim Kim, una cattiva alimentazione all'inizio della vita significa: "la disuguaglianza è alimentata nel cervello dei bambini".

Sapere che la situazione di Shanvi era prevenibile divenne la mia prossima fonte di indignazione.

Alla madre di Mishty era stato consigliato di andare in una clinica durante la gravidanza, dove ha ricevuto cure prenatali e ha saputo dell'importanza dell'allattamento al seno, a partire dalla prima ora della nascita di Mishty ed esclusivamente fino all'età di sei mesi. La madre di Shanvi, d'altra parte, non ha ricevuto questo consiglio. Non era a conoscenza dell'importanza critica degli integratori prenatali. Adottò la pratica locale di iniziare l'allattamento al seno quando Shanvi aveva 10 giorni piuttosto che alla nascita e la allattò in modo irregolare fino al suo primo compleanno.

Se la madre di Shanvi avesse avuto accesso allo stesso sostegno della madre di Mishty - un pacchetto di servizi che costava circa $ 10 all'anno - ci sono buone probabilità che la vita di Shanvi si sarebbe rivelata drammaticamente diversa.

Penserò a Shanvi questo fine settimana quando mi dirigerò al Vertice della Nutrizione Globale a Milano. Le sale di Milano potrebbero sembrare lontane dai villaggi dell'Uttar Pradesh, ma il motivo per cui ci stiamo incontrando è perché le circostanze di Shanvi non sono uniche: la malnutrizione causa ancora quasi la metà di tutte le morti di bambini e provoca danni irreversibili a 155 milioni di bambini in più che soffrono di crescita stentata.

Milano è dove questo oltraggio deve tradursi in azione. Nel corso della mia carriera, ho assistito al puro oltraggio che alimenta la determinazione necessaria per guidare un cambiamento incredibile. Penso ai leader che conoscevo in Niger alla fine degli anni '90, un paese spesso nelle notizie di siccità e crisi alimentari. Spinti dal puro oltraggio per il numero osceno di bambini nigeriani le cui vite erano minacciate dalla malnutrizione, i funzionari nigeriani hanno reso il Niger il primo paese dell'Africa sub-sahariana a garantire due dosi annuali di vitamina A. Questo non era abbastanza per porre fine alla crisi del Niger, ma è stata un'azione concreta e tangibile per farci ammaccare notevolmente.

Regione di Dosso, Niger. © Archivio Gates / Sam Phelps

Sono questi tipi di programmi mirati su cui ci concentreremo a Milano la prossima settimana. Sono stato fortunato ad incontrare una manciata di leader nazionali alla guida di questi programmi. Persone come Abdoulaye Ka, coordinatrice nazionale dell'unità Lotta contro la malnutrizione del Senegal, e Bertine Ouaro, direttrice della nutrizione presso il Ministero della Salute del Burkina Faso. Abadoulaye ha contribuito a ridurre la crescita della crescita dal 33% al 19% negli ultimi 20 anni e ha trasformato il Senegal in un bastione di successo in una regione che sta affrontando alcuni dei peggiori tassi di malnutrizione al mondo; e Bertine sta lavorando per fare lo stesso oggi in Burkina Faso.

Quando penso ad Abadoulaye e Bertine, penso a loro come l'esercito più efficace del mondo, ma senza armi. Sono in prima linea con le loro mappe di battaglia, pronti a lottare per il futuro dei loro paesi e per i bambini come Shanvi - ma con poche o nessuna risorsa per portare a termine il lavoro.

Molte volte, è perché le persone che tengono le corde della borsa non hanno ancora provato questo oltraggio.

Un appello ai miei colleghi diretti a Milano questa settimana: quando sentite leader locali come Abadaloye e Bertine parlare praticamente dei programmi che sperano di attuare e degli obiettivi che hanno fissato per i loro paesi, sanno che dietro quel pragmatismo concentrato, sono alimentati per oltraggio. E posso dirti in prima persona che è un oltraggio incredibilmente potente, perché è guidato dall'incontro di bambini come Shanvi ogni giorno.

Trasmetti il ​​loro oltraggio e poi commetti all'azione. Insieme, possiamo essere l'esercito più potente del mondo.